Intergenerational research on Indigenous agricultural knowledge, climate resilience, and food security in the Caribbean

Figure 2. Co-designing research with community advisory group (photo credit: D. M. David-Chavez)

Dominique David-Chavez is an Indigenous Caribbean scholar, PhD Candidate at Colorado State University, and National Science Foundation Graduate Research Fellow. Norma Ortiz is an Indigenous grandmother, retired school counselor, and educator from the community of Cidra. This project was funded by the National Science Foundation Graduate Research Fellowship Program and the Center for Collaborative Conservation with support from the communities of Cidra and Comerío, the Puerto Rico Department of Education, and the Naguake Community-School Survival Center education program. Michael C. Gavin served as the academic advisor for David-Chavez for her dissertation work during this study at Colorado State University’s Human Dimensions of Natural Resources Department. Please see her recorded presentation from Colorado State University on this topic.

The legacy of Guabancex & climate resilience in the Caribbean (Lea este artículo en español)

Figure 1. Left image, zemí (cemí) sculpture thought to depict Guabancex (Credit: Arrom, 1989 cited in Rouse 1992); right, doppler radar image of Hurricane Maria (credit: NOAA); background, map of Indigenous Caribbean island names (Credit: The Decolonial Atlas).

Caribbean Indigenous island communities hold a longstanding and closely woven relationship with extreme weather events. Long before we met hurricanes Maria or Irma, we knew Guabancex (Figure 1). She was the source from which our Taíno ancestors believed huracán was born [1]. For centuries, weather systems such as these, respected as forces of both destruction and renewal, guided settlement patterns [2] and seasonal cycles of planting and harvesting. These most recent seasons of severe drought, coastal flooding, and intense hurricane activity serve as a reminder that we must equip our younger generations to continue to face and adapt to extreme climate events such as these. Even today, as we write this article, the bagua (sea) is swallowing coastal developments, and rural mountain communities are going over six months without electricity, struggling to meet basic needs. In terms of food security, traditional Indigenous food crops continue to comprise many of the major crops grown for subsistence in the U.S. Caribbean [3].  These along with forest and coastal resources remain especially important for household and dietary needs in rural traditional communities with limited access to commercial resources. On the coast, traditional fishing communities have already been experiencing displacement as coastal settlements continue to be converted into recreational and urban development zones [4]. Climate change risks that will compound these impacts include increasing development pressures due to sea level rise and coastal erosion, as well as changes in marine resources due to coral bleaching, and degraded reef health from disease and invasive species [5]. Inland traditional subsistence farmers are already experiencing seasonal extremes—excessive precipitation and hotter, drier seasons—as well as shifts impacting phenological (seasonal life cycle) patterns that guide planting and harvesting practices [6]. Vulnerabilities to the food supply chain that put subsistence practices at risk include increases in extreme weather events, drought, flooding, and saltwater intrusion [7]. This is a critical time for our Caribbean island communities to identify and sustain resources and opportunities needed for strengthening climate resilience for the future of this region.

Supporting future science leaders

When considering future climate resilience in this region, it is our children and grandchildren who will ultimately hold the task of facing and adapting to severe climate impacts. Yet, according to the National Science Foundation, Native American, African-American, and Hispanic populations—cultural communities who make up most of the Caribbean—continue to remain underrepresented in the sciences [8]. Additionally, among those from these cultural communities who do enter the sciences, they overwhelmingly face institutional settings that fail to acknowledge or include their unique local and Indigenous (place-based, intergenerational, culturally-embedded) knowledge [9]. Indigenous knowledge systems, sometimes referenced as Native Science [10] or Traditional Ecological Knowledge [11], and the diverse worldviews associated with Indigenous ways of knowing, carry centuries of observation-based data. Primarily held within oral history and practice, these data sources hold potential to enhance our understanding of changes in the natural environment and possible implications for adaptation [12]. One of the greatest threats today to sustaining Indigenous knowledge systems is the loss of pathways of learning between older and younger generations [13].  These circumstances lead us to recognize two related issues that call for the attention of the scientific community: the need for diverse student populations to engage and lead in environmental sciences and the vulnerable state of Indigenous ways of knowing in existing education and research models.

Developing an intergenerational, community-based climate research model

On the island of Borikén [14] (Puerto Rico) we are working with youth, elders, and farmers in a community-based, participatory climate research study to sustain Indigenous knowledge resources for the future. Developing an intergenerational research model allowed us to bridge the widening gap between elder knowledge holders and future environmental leaders. In this model local youth observe and interpret connections between Indigenous knowledge and climate science concepts within their own community context. We assessed the effectiveness of this research model by measuring how participation in the study impacted science-related attitudes and identities of underrepresented youth. We also documented how participation impacted their understanding and interest towards Indigenous knowledge in their community. By using a participatory research experience in every stage of the study, we sought to strengthen traditional pathways for sustaining Indigenous knowledge while also engaging youth and community members as researchers. We drew from a diverse bundle of methods frequently used in participatory and Indigenous research to achieve this goal, including: community workshops and field hikes, focus groups, interviews, participatory mapping, Photovoice (documentary photography) [15], and pre- and post-surveys.

Figure 2. Co-designing research with community advisory group (photo credit: D. M. David-Chavez)
Figure 3. Intergenerational yuca planting at local school (photo credit: D. M. David-Chavez).

We invited local elders, parents, educators, conservation practitioners, and youth to form a community advisory group, with which we collaboratively co-designed research goals and objectives for our climate study during participatory workshop activities (Figure 2).  Community responses and findings from these activities informed the youth survey design, research themes (seasonal change and traditional planting and harvesting cycles), and youth project activities. By request from one of the elders in the community advisory group, we began the project by inviting grandparents and grandchildren to plant yuca (Manihot esculenta) and maíz (Zea mays) together at one of the school gardens (Figure 3). During this event, we also orally reviewed the final outputs from the workshops for accuracy and relevance and invited community members to continue participating with the youth study.

Youth-led community research study

With support from community volunteers, a total of fourteen 5th  and 6th grade youth, randomly selected from the pre-survey respondents, led the community research project. All project activities were facilitated in the rural agricultural mountain communities of Cidra and Comerío by the authors of this article. Both authors identified and drew from Indigenous knowledge held within their own families’ oral history and practices throughout the study as well. Youth activities included two after-school research training workshops, a one-day outdoor Indigenous science field camp, and youth-led research presentations (one for their families and one for their peers). During the workshops and field camp, youth developed their capacity to access a variety of data sources such as orally-held, practice-based knowledge from interviews with traditional knowledge holders in their communities and maps of future climate projections from the USDA Caribbean Climate Hub (Figure 4). Using these resources, they developed their own research questions to enhance their understanding of Indigenous agricultural knowledge in relation to current and future climate trends. During the field camp youth researchers applied these skills using field notebooks, a GPS unit, audio recorders, a video camera, a tablet, and hand drawn seasonal diagrams to record what they were learning and observing in their study. Both school groups developed research posters and a map to present their study. In addition, three youth researchers nominated by their peers, and one high school youth who volunteered with the field camp also presented their study to scientists and staff at the International Institute of Tropical Forestry. As we witnessed these 9- to 14-year-old youth researchers giving their first ever PowerPoint presentation to some of the island’s most prestigious scholars, we saw the emergence of a new generation of environmental leaders. They seamlessly wove together Indigenous and academic language terms to describe what they were learning. They shared stories from their grandparents that resonated with some of the scientists listening who also held island-born roots. At the end of their presentation, some members of the audience remarked on the often under-recognized value and relevance of what the youth had shared.

Figure 4. Youth research workshop (photo credit: D. M. David-Chavez).

Indigenous agricultural knowledge and climate resilience

On an island twice-colonized and often misrepresented in history books, scientific discussions, and media, Indigenous traditional knowledge, history, and rights have received scarce attention. Both authors remember a long period of history in our families when the work of rural smallholder farmers and the reference of Indio or India was looked down on. Yet, it is often these knowledge holders and Indigenous descendant communities that remember how to efficiently and effectively work with their natural environment in times of natural disaster. Based on our pre-survey with all 5th and 6th grade youth from the two public schools we worked with, 94% had at least one family member engaged in rural agriculture. We recognize the many ways in which these farmers care for the land and the soil through practices that support the health and food security of both current and future generations. One of the most impactful outcomes we identified early on in this study, was the renewed sense of pride and value towards Indigenous knowledge expressed by youth researchers, their families, schools, and community members.

Figure 5. Youth Photovoice presentation during field camp (photo credit: D. M. David-Chavez).

From our survey, we found that youth interest in learning about climate and environmental science increased when engaged within a culturally-relevant context. Across the study, youth expressed a high interest in continuing to identify and learn Indigenous language to describe their natural environment. In their fieldnotes and drawings, Photovoice selection, and in focus group discussions, youth valued opportunities to identify Indigenous science knowledge in their community while building their capacity and confidence to try new skills such as interviewing and utilizing technology for recording various forms of data (Figure 5). Elder interviews and community discussions noted seasonal shifts in temperature and precipitation that youth interpreted alongside future climate projections to anticipate environmental changes they might expect in their communities at the time when they will be their grandparents’ age. Findings from elder interviews and discussions with Indigenous knowledge holders in the community provided additional insights regarding the importance of Indigenous agricultural knowledge for climate resilience. In the words of Luis Vidal Amaro, an elder knowledge holder and farmer from the community of Cidra: “The Indigenous peoples conserve the land, their environment, the water… we cannot lose this. They took from the land only what they needed not wasting anything.”

Figure 6. Luis Vidal Amaro farming with the Ortiz family (photo credit: D. M. David-Chavez).

In the rural mountain agricultural communities, farmers and elders, such as Luis Vidal Amaro, continue to draw from Indigenous knowledge systems that have sustained their families for generations (Figure 6). With limited access to commercial inputs found on large-scale farms, they depend upon intergenerational knowledge of earth’s natural systems to enhance their food security. Indigenous agricultural knowledge and practices we observed and documented through this study, included techniques for monitoring environmental conditions and seasonal patterns, intercropping, crop rotation, and composting. These practices demonstrate opportunities for strengthening resilience to extreme precipitation events and drought, and increasing resistance to disease [16]. Rain-fed agriculture on these smallholder farms depends on constant observation of weather patterns. Farmers in these communities continue to cultivate highly nutritious indigenous food crops for subsistence, including many root crops, such as yuca, yautía (Xanthosoma spp.), and batata (Ipomoea batatas) that feed not only their own families, but a strong extended social network of community members. On any given day a person will witness a member of these rural communities visiting their neighbors with a bundle of surplus from their crops to share and trade. As Hurricane Maria’s winds shook the community of Cidra this past September, the yautia’s strong roots maintained their hold, and as the winds calmed, they stood alone on the naked soil, the only remaining crop to survive on the Ortiz family farm.

Figure 7. Norma Ortiz (left) and Dominique David-Chavez (right) just after attending the national climate assessment workshop.

Collective oral histories, practices, and knowledges such as these of climate impacts and adaptation strategies, increase potential for community climate resilience. When considering climate impacts, adaptation, and resilience in the Caribbean, those members of the community maintaining the most intimate relationships with the land and earth’s natural systems remain some our greatest knowledge resources. David-Chavez and Ortiz shared findings from this study emphasizing this message during the fourth National Climate Assessment U.S. Caribbean Regional Engagement Workshop held in March of 2017 (Figure 7).  Future outputs from this study will also include a report for the Puerto Rico Department of Education and co-designed community educational materials. Findings from this study help us to develop research and education methods that will ensure we sustain Indigenous knowledge resources for future generations of Caribbean youth.

[1] Fray Ramón Pané, An Account of the Antiquities of the Indians: A New Edition, with an Introductory Study, Notes, and Appendices by José Juan Arrom (Duke University Press, 1999).

[2] Jago Cooper and Matthew Peros, “The Archaeology of Climate Change in the Caribbean,” Journal of Archaeological Science 37, no. 6 (2010): 1226–32.

[3] Gould, William A., Stephen J. Fain, Isabel K. Pares, Kathleen McGinley, Ann Perry, and Rachel F. Steele, Caribbean Regional Climate Sub Hub Assessment of Climate Change Vulnerability and Adaptation and Mitigation Strategies. (United States Department of Agriculture, 2015, 67 pp).

[4] Valdés Pizzini, M.  Historical contentions and future trends in the coastal zone: the environmental movement in Puerto Rico. University of Puerto Rico Sea Grant Publication number UPRSGCP-R-80, 2001.

[5] NOAA, Coral reef information system. Retrieved from (Jan 31, 2017).

[6] Personal communications from five field interviews on traditional smallholder farms in Cidra and Comerío communities, December 2016 and March 2017.

[7] Gould et al. (2015).

[8] National Science Foundation, National Center for Science and, Engineering Statistics, and National Science Foundation, Women, Minorities, and Persons with Disabilities in Science and Engineering: 2017. (Special Report NSF 17-310. Arlington, VA., 2017),

[9] June Marilyn George, “‘Do You Have to Pack?’—Preparing For Culturally Relevant Science Teaching in the Caribbean,” International Journal of Science Education 35, no. 12 (2013): 2114–31; Wilson González-Espada et al., “Impact of Culturally Relevant Contextualized Activities on Elementary and Middle School Students’ Perceptions of Science: An Exploratory Study,” International Journal of Science Education, Part B 5, no. 2 (2015): 182–202.

[10] Gregory Cajete, Native Science: Natural Laws of Interdependence (Clear Light Pub, 2000).

[11] Fikret Berkes, Sacred Ecology (New York: Routledge, 2012).

[12] Clarence Alexander et al., “Linking Indigenous and Scientific Knowledge of Climate Change,” BioScience 61, no. 6 (June 2011): 477–84,; Walter V. Reid et al., Bridging Scales and Knowledge Systems: Concepts and Applications in Ecosystem Assessment (Island Press, Washington, DC, USA, 2006).

[13] Ruifei Tang and MichaelC Gavin, “A Classification of Threats to Traditional Ecological Knowledge and Conservation Responses,” Conservation and Society 14, no. 1 (2016): 57,

[14] Pre-colonial Indigenous place name for Puerto Rico, also sometimes recorded as Boriquen or Borinquen

[15] Caroline Wang and Mary Ann Burris, “Photovoice: Concept, Methodology, and Use for Participatory Needs Assessment,” Health Education & Behavior 24, no. 3 (1997): 369–87.

[16] Gould et al. (2015).

Spanish language translation

Investigación intergeneracional sobre el conocimiento agrícola indígena, la resiliencia climática y la seguridad alimenticia en el Caribe.

Translation of this blog was generously provided by Ms. Norma Ortiz.

El legado de Guabancex y la resiliencia climática en el Caribe

Figure 1. Left image, zemí (cemí) sculpture thought to depict Guabancex (Credit: Arrom, 1989 cited in Rouse 1992); right, doppler radar image of Hurricane Maria (credit: NOAA); background, map of Indigenous Caribbean island names (Credit: The Decolonial Atlas).

Las comunidades indígenas de las islas caribeñas han desarrollado una estrecha y detallada relación con fenómenos meteorológicos extremos. Mucho antes de conocer a los huracanes María e Irma, conocíamos a Guabancex (Figura 1). Ella era la fuente en la cual nuestros antepasados Taínos creyeron que nació el Huracán [1]. Durante siglos, sistemas meteorológicos como éstos, respetados como fuerzas de destrucción y renovación, sirvieron como guías para establecimientos de nuestras comunidades [2] y como modelos para los ciclos estacionales de siembra y cosecha. Éstas últimas temporadas de sequía severa, inundaciones costeras e intensa actividad de huracanes sirven como un recordatorio de que debemos preparar nuestras generaciones más jóvenes para que continúen enfrentándose y adaptándose a eventos climáticos extremos como estos. Incluso hoy, mientras escribimos éste artículo, el bagua (mar) se está tragando los desarrollos costeros. Las comunidades montañosas rurales llevan más de seis meses sin electricidad, luchando por satisfacer sus necesidades básicas. En términos de seguridad alimenticia, los cultivos tradicionales indígenas de alimentos continúan abarcando muchos de los principales cultivos para la subsistencia en el territorio estadounidense del Caribe [3]. Éstas, junto con los recursos forestales y costeros, siguen siendo muy importantes para las necesidades y dietas familiares de las comunidades tradicionalmente rurales, con acceso limitado a recursos comerciales. En la costa, las comunidades tradicionalmente pesqueras ya han experimentado el desplazamiento a medida que los poblados costeros continúan convirtiéndose en zonas de desarrollo urbano y recreativo [4]. Los riesgos e impactos del cambio climático que se agravarán incluyen mayores retos y desafíos en el desarrollo de infraestructura en las zonas costeras debido a los cambios en el nivel del mar y la erosión costera, así como los cambios en los recursos marinos debido al blanqueamiento de corales y la salud degradada de los arrecifes por enfermedades y las especies invasivas [5]. Los agricultores tradicionales de la Isla ya están experimentando estaciones extremas — precipitaciones excesivas y estaciones más cálidas y secas — así como cambios que impactan los patrones fenológicos (ciclo de vida estacional) que guían las prácticas de siembra y cosecha [6]. Las vulnerabilidades a la cadena de suministro de alimentos ponen en peligro las prácticas de subsistencia que incluyen aumentos en los fenómenos meteorológicos extremos, sequía, inundación e intrusión de agua salada [7]. Este es un gran momento para que nuestras comunidades isleñas del Caribe identifiquen y sostengan los recursos necesarios para fortalecer la resiliencia climatológica para el futuro de esta región.

Apoyando a los futuros líderes científicos

Al considerar la futura resiliencia climática en esta región, son nuestros hijos y nietos quienes tendrán la tarea de enfrentarse y adaptarse a los severos impactos climáticos. Sin embargo, según la Fundación Nacional de la Ciencias, las poblaciones Nativas Americanas, Afro-Americanas, e Hispanas — las comunidades culturales que componen la mayor parte del Caribe — continúan sin representación adecuada en las Ciencias [8]. En adición entre las comunidades culturales que entran en las Ciencias, se enfrentan abrumadoramente a escenarios institucionales que no reconocen o no incluyen su conocimiento indígena (basado en el lugar, intergeneracional, conocimiento cultural) [9]. El sistema de conocimiento indígena, a veces conocido como la Ciencia Nativa [10] o Conocimiento Tradicional Ecológico (TEK por sus siglas en ingles) [11], y las diferentes visiones asociadas con el conocimiento indígena, llevan cientos de años con datos basados en la observación. Principalmente en la historia y la práctica oral, éstas fuentes de datos tienen potencial para mejorar nuestra comprensión de los cambios en el entorno natural y las posibles implicaciones para la adaptación [12]. Una de las grandes amenazas de hoy día es perder el conocimiento indígena que los abuelos le brindan a las nuevas generaciones [13]. Éstas circunstancias nos llevan a reconocer dos asuntos que llaman la atención de la comunidad científica: la necesidad de que diversas poblaciones estudiantiles participen y dirijan las ciencias ambientales y la vulnerabilidad del conocimiento indígena en la educación actual y los modelos de investigación.

Desarrollo de un modelo de investigación de clima intergeneracional, basado en la comunidad

En la isla de Borikén [14] (Puerto Rico) estamos trabajando con jóvenes, ancianos y agricultores en un estudio de investigación climatológico desarrollado por la comunidad para mantener el conocimiento indígena para el futuro. El desarrollo de un modelo de investigación intergeneracional nos permitió abrir la brecha entre los conocimientos de los ancianos y los futuros líderes ambientales. En éste modelo los jóvenes locales observan e interpretan las conexiones entre el conocimiento indígena y los conceptos de la ciencia climática dentro de su medio ambiente. Se evaluó la efectividad de este modelo de investigación midiendo cómo la participación en el estudio afectó las actitudes e identidades relacionadas con la ciencia de los jóvenes subrepresentados. También documentamos cómo la participación afectó su comprensión e interés hacia el conocimiento indígena en su comunidad. Usando experiencia de participación en cada etapa del estudio (conocido en ingles como participatory research experience), buscamos fortalecer las vías tradicionales para sostener el conocimiento indígena, al mismo tiempo participaron jóvenes y miembros de la comunidad como investigadores. Utilizamos métodos que se usan frecuentemente en la investigación indígena para lograr este objetivo. Los métodos incluyen: talleres comunitarios y caminatas de campo, grupos focales, entrevistas, creacion de mapas, Photovoice (fotografía documental) [15], y pre-y post-encuestas.

Figure 2. Co-designing research with community advisory group (photo credit: D. M. David-Chavez)

Invitamos a los ancianos de la comunidad, padres, educadores, practicantes de la conservación y jóvenes para formar un grupo de asesores comunitarios, con el cual trabajamos conjuntamente, co-diseñamos las metas de investigación para nuestro estudio climático durante la participación en las actividades de los talleres (Figura 2). Las respuestas de la comunidad y los hallazgos de estas actividades nos ayudó en el diseño de las encuestas de los jóvenes, temas de investigación (cambio de estaciones, ciclos tradicionales de siembra y cosecha), y actividades para los jóvenes. A petición de uno de los ancianos del Grupo asesor comunitario, comenzamos el proyecto invitando a los abuelos y nietos juntos a sembrar yuca (Manihot esculenta) y maíz (Zea mays) en uno de los huertos escolares (Figura 3). Durante este evento, también examinamos oralmente los resultados finales de los talleres para obtener precisión y relevancia e invitamos a los miembros de la comunidad a seguir participando con el estudio de los jóvenes.

Figure 3. Intergenerational yuca planting at local school (photo credit: D. M. David-Chavez).

Estudio de investigación comunitario dirigido por jóvenes

Con el apoyo de los voluntarios de la comunidad, un total de catorce los jóvenes encuestados de 5to y 6to grado, fueron seleccionados aleatoriamente, fueron los lideres del proyecto de investigación comunitaria. Todas las actividades del proyecto fueron facilitadas por los autores de este artículo en las comunidades rurales de las montañas de Cidra y Comerío. Ambos autores identificaron y obtuvieron el conocimiento indígena de las historias orales y la práctica de sus propias familias. Las actividades juveniles incluyeron dos talleres de capacitación para la investigación después del horario escolar, un día de ciencias indígenas en el campo al aire libre, y presentaciones de investigación dirigidas por los jóvenes (una para sus familias y otra para sus pares). Durante los talleres y el día de campo, los jóvenes desarrollaron su capacidad para acceder a una variedad de fuentes de datos, tales como presentaciones orales, la práctica basada en el conocimiento, entrevistas de conocimientos tradicionales en sus comunidades y mapas de proyecciones climáticas futuras, del USDA Centro Caribeño del Clima (Figura 4). Utilizando estos recursos, los participantes desarrollaron sus propias preguntas de investigación para obtener mejor conocimiento de la agricultura indígena relacionadas con las tendencias climáticas actuales y futuras. Durante la actividad de campo, los jóvenes investigadores aplicaron estas habilidades usando cuadernos de campo, una unidad GPS, grabadoras de audio, una cámara de video, una tableta y diagramas estacionales dibujados a mano para registrar lo que estaban aprendiendo y observando en su estudio. Ambos grupos escolares desarrollaron carteles de investigación y un mapa para presentar su estudio. Además, tres jóvenes investigadores nominados por sus pares, y un joven de secundaria que se ofreció como voluntario en el estudio de campo presentaron su estudio a científicos y personal del Instituto Internacional Tropical Forestal. Al ver a estos jóvenes investigadores de 9 a 14 años dando su primera presentación en PowerPoint para algunos de los más prestigiosos científicos de la Isla, vimos el surgimiento de una nueva generación de líderes ambientales. Ellos entrelazaron perfectamente los términos del lenguaje indígena y académico para describir lo que estaban aprendiendo. Compartieron historias de sus abuelos que llamaron la atención de algunos de los científicos que escuchaban y que también tenían raíces en la Isla. Al final de su presentación, algunos miembros de la audiencia comentaron y reconocieron que deben darle más importancia y valor a la información que los jóvenes habían compartido.

Figure 4. Youth research workshop (photo credit: D. M. David-Chavez).
Figure 5: Youth Photovoice presentation during field camp (photo credit: D. M. David-Chavez).

Conocimiento de la agricultura indígena y la resiliencia climática

En una isla dos veces colonizada y a menudo la historia tergiversada en los libros, los debates científicos, los medios de comunicación, los conocimientos tradicionales indígenas, la historia y los derechos han recibido escasa atención. Ambos autores recuerdan un gran período de historia en nuestras familias cuando el trabajo de los pequeños agricultores rurales y la referencia del indio o la India eran despreciados. Sin embargo, a menudo los conocimientos de las comunidades de descendientes indígenas son los que recuerdan cómo trabajar eficientemente y eficazmente con su entorno natural en tiempos de desastres naturales. Basándonos en nuestra pre-encuesta con todos los jóvenes de quinto y sexto grado de las dos escuelas públicas con las que trabajamos, el 94% tenía al menos un miembro de la familia involucrado en la agricultura rural. Reconocemos las muchas maneras en que estos agricultores cuidan la tierra y el suelo a través de prácticas que apoyan la salud y la seguridad alimenticia de las generaciones actuales y futuras. Uno de los resultados más impactantes que identificamos desde el principio en este estudio, fue el renovado sentido de orgullo y valor hacia el conocimiento indígena expresado por los jóvenes investigadores, sus familias, escuelas y miembros de la comunidad.
En nuestra encuesta, encontramos que cuando se identificaron con su contexto culturalmente pertinente, aumentó el interés de los jóvenes por aprender sobre el clima y la ciencia ambiental. A través del estudio, los jóvenes expresaron un gran interés en continuar identificando y aprendiendo el idioma indígena para describir su ambiente natural. En sus notas de campo, dibujos, selección de Photovoice, y en discusiones de grupo, los jóvenes evaluaron las oportunidades para identificar los conocimientos de las Ciencias indígenas en su comunidad, mientras desarrollaron su capacidad y confianza para probar nuevas destrezas como la entrevista y la utilización de la tecnología para grabar algunos datos (Figura 5). Entrevistas de ancianos y discusiones de comunidad observaron cambios estacionales en la temperatura y la precipitación, los jóvenes interpretaron las proyecciones climáticas futuras para anticipar los cambios ambientales que podrían esperar en sus comunidades cuando tengan la edad de sus abuelos. Las conclusiones de las entrevistas de los ancianos y los debates de las personas que tienen conocimientos indígenas en la comunidad proporcionaron información adicional sobre la importancia que tiene el conocimiento agrícola indígena para la resiliencia climática. Luis Vidal Amaro, un anciano con conocimientos indígenas y agricultor de la comunidad de Cidra dice: “los pueblos indígenas conservaban la tierra, su medio ambiente, el agua… no podemos perder esto. Tomaban de la tierra solamente lo que necesitaban no desperdiciaban nada “.

Figure 6. Luis Vidal Amaro farming with the Ortiz family (photo credit: D. M. David-Chavez).

En las comunidades campesinas de la montaña, agricultores y ancianos, como Luis Vidal Amaro, continúan utilizando los conocimientos indígenas para sostener a sus familias por varias generaciones (Figura 6). Con un acceso limitado a los comercios que trabajan a gran escala, su seguridad alimentaria depende del conocimiento intergeneracional de los sistemas naturales de la tierra. Los conocimientos y prácticas agrícolas indígenas que observamos y documentamos a través de este estudio, incluyeron técnicas para monitorear las condiciones ambientales y los patrones de cada estación, los cultivos intercalados, la rotación de cultivos y el compostaje. Estas prácticas demuestran oportunidades para fortalecer la resiliencia ante los fenómenos de precipitación extrema y la sequía, y aumentar la resistencia a las enfermedades [16]. La agricultura de secano (terreno que solo utiliza la lluvia para riego) en éstas pequeñas fincas depende de la observación constante de los patrones meteorológicos. Los agricultores de éstas comunidades continúan con los cultivos alimenticios autóctonos altamente nutritivos para la subsistencia, incluyendo muchos cultivos de tubérculo como la yuca, yautía (Xanthosoma spp.), y batata (Ipomoea batatas) que alimentan no sólo a sus familias, sino también a los miembros de la comunidad. Un día de estos, personas serán testigos de cuando un miembro de estas comunidades rurales visite a sus vecinos con parte de su cosecha para compartir e intercambiar productos. Los vientos del huracán María sacudieron a la comunidad de Cidra el pasado mes de septiembre, las fuertes raíces de la yautía se mantuvieron, y mientras los vientos se calmaban, se quedaron solas en el suelo, fue el único cultivo que sobrevivió en la finca de familia Ortiz.

En la foto: Norma Ortiz (izquierda) y Dominique David Chavez (derecha) asisten el congreso nacional de cambio climatico.

Las historias orales, las prácticas y conocimientos sobre los impactos climáticos y las estrategias de adaptación, aumentan el potencial para la resiliencia del clima en la comunidad. Al considerar los impactos climáticos, la adaptación y la resiliencia en el Caribe, los miembros de la comunidad que mantienen las relaciones más íntimas con la tierra y los sistemas naturales de la tierra siguen siendo algunos de nuestros mayores recursos de conocimiento. David-Chávez y Ortiz compartieron los hallazgos de este estudio enfatizando éste mensaje durante el cuarto taller nacional de evaluación climática del Caribe de Estados Unidos, celebrado en Marzo del 2017 (Figura 7). Los resultados futuros de este estudio incluirán también un informe para el Departamento de Educación de Puerto Rico y materiales educativos Co-diseñados. Los hallazgos de este estudio nos ayudaran a desarrollar métodos de estudios e investigaciones que garanticen y sostengan el conocimiento de los recursos indígenas para las futuras generaciones de jóvenes del Caribe.

Dominique David-Chávez es una academica indígena del Caribe, candidata doctoral en la Universidad estatal de Colorado, y becada por la Fundación Nacional de las Ciencias en el programa de Investigación Graduada (NSF-GRF por sus siglas en ingles). Norma Ortiz es una abuela indígena, consejera escolar retirada y educadora en la comunidad de Cidra, Puerto Rico. Éste proyecto fue financiado por el programa de becas de investigación de la National Science Foundation y el Centro de Conservación, en colaboración y apoyo de las comunidades de Cidra y Comerío, el Departamento de Educación de Puerto Rico y el programa Escuelas en Naguaké. Michael C. Gavin sirvió como asesor académico de David-Chávez en su trabajo de disertación durante este estudio en el Departamento de Dimensiones Humanas de Recursos Naturales de la Universidad del estado de Colorado.

Figura 1. Imagen izquierda, Cemí escultura que se cree que representa a Guabancex (crédito: Arrom, 1989 citado en Rouse 1992); a la derecha, imagen del radar Doppler del huracán María (crédito: NOAA); Fondo, mapa de los nombres de las islas indígenas Caribeñas (crédito: The Decolonial Atlas).
Figura 2. En el co-diseño de la investigación con el grupo asesor Comunitario (créditos de foto: D.M. David-Chávez)
Figura 3. Sembrando yuca de modo intergeneracional en la escuela (créditos de la fotografía: D.M. David-Chávez).
Figura 4. Taller de investigación juvenil (créditos de foto: D. M. David-Chávez).
Figura 5. Presentación de Photovoice de los jóvenes durante el día de campo (créditos de fotografía: D.M. David-Chávez).
Figura 6. Luis Vidal Amaro cultivando con la familia Ortiz (foto: D.M. David-Chávez).
Figura 7. Norma Ortiz (izquierda) y Dominique David-Chávez (derecha) después de asistir al taller Nacional de Evaluación Climática.